La première girafe en France : le cadeau de Charles X arrive à Paris après 6 semaines de marche

Le 30 juin 1827 après six semaines de marche depuis Marseille, la girafe Zarafa arrive à Paris. L’animal majestueux est un cadeau du vice-roi d’Égypte Méhémet Ali au roi Charles X, dans le but de renforcer les liens amicaux et diplomatiques entre les deux pays. Méhémet Ali offre une girafe à trois importants souverains européens. La girafe de Charles X fut la première girafe vivante à mettre les pieds en France. Et elle fut aussi la première girafe ayant vécu en Europe depuis 1486, quand Laurent de Médicis reçut a Florence l’animal exotique en cadeau de la part du sultan mamelouk d’Égypte de l’époque.

Le pacha Méhémet Ali (droite) a offert une girafe à Charles X (gauche) (Images : Domaine public)

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La girafe du roi Charles X est la première girafe à mettre les pieds en France

L’empereur François Ier d’Autriche, le roi George IV du Royaume-Uni, et le roi Charles X de France furent les trois heureux souverains à qui Méhémet Ali fit le cadeau d’une girafe. Méhémet Ali envoya une girafe, qu’il avait lui-même reçu en cadeau d’un seigneur du Soudan, jusqu’à Marseille, en bateau. Arrivée à Marseille le 14 novembre 1826, elle n’était qu’au début de son périple. Il fallait à présent ramener l’animal jusqu’à Paris. C’est à pied, à partir du mois de mai 1827, entourée d’une escorte presque royale, que la girafe a parcouru 880 km de routes à travers la France. Cette traversée extraordinaire a fait l’objet de nombreuses représentations artistiques. L’animal exotique au long cou, âgé d’environ un an, était entouré de vaches afin de se nourrir de leur lait.

Le Passage de la girafe près d’Arnay-le-Duc, tableau représentant le voyage de la girafe de Marseille à Paris, de Jacques Raymond Brascassat (Image : Domaine public)

Sur une représentation de l’époque, faisant rapport de l’événement avec une illustration, on peut lire : « Cet animal le plus rare des quadrupèdes connus, en est aussi le plus curieux. Sa stature est colossale. Les girafes sont originaires d’Afrique. Elles vont par petites troupes de trois à quatre, depuis que leur espèce diminue ».

(Image : WikiCommons)

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La girafe et son escorte traversent toute la France à pieds

Au bout de six semaines de marche, le 30 juin 1827, la girafe, l’escorte de gendarmes, de vaches, de représentants officiels et de curieux, arrivèrent à Paris. La girafe fut installée au Jardin des plantes, dont le directeur, Geoffroy Saint-Hilaire, faisait partie du voyage depuis Marseille. La girafe fut longtemps l’attraction principale du Jardin des plantes. Le 12 janvier 1845, la girafe meurt de la tuberculose bovine, attrapée en buvant le lait de vache. La girafe de Nubie fut empaillée. Elle est aujourd’hui exposée au Muséum d’histoire naturelle de La Rochelle. On lui donna le nom de Zarafa, bien que rien n’indique que la girafe ait reçu un nom de son vivant, étant surnommée « le bel animal du roi », par Geoffroy Saint-Hilaire.

La girafe Zarafa exposée au Muséum d’histoire naturelle de La Rochelle (Photo : WikiCommons)

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Source : Art in Society

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Nicolas Fontaine

Rédacteur en chef - Rédacteur sénior

Nicolas Fontaine est rédacteur web indépendant depuis 2014. Après avoir été copywriter et auteur pour de nombreuses marques et médias belges et français, il s'est spécialisé dans l'actualité des royautés par passion. Il est aujourd'hui rédacteur en chef d'Histoires royales.